A energia solar residencial está crescendo, mas grandes instaladores ainda estão perdendo dinheiro nos EUA.

Nos Estados Unidos algumas empresas estão tendo problemas para sobreviver e ganhar dinheiro instalando painéis solares , devido à intensa concorrência e aos altos custos de fazer negócios. Caso contrário do Brasil, já que por aqui, esse é um negócio promissor. 

O negócio de energia solar residencial está crescendo rapidamente, à medida que milhares de proprietários instalam painéis em seus telhados para economizar dinheiro. No entanto, as maiores empresas americanas que instalam e financiam sistemas solares residenciais estão reportando perdas de centenas de milhões de dólares.

Essas perdas são um lembrete sinistro de como pode ser difícil ganhar dinheiro em um setor amplamente visto por líderes políticos e executivos de negócios como uma parte importante do esforço global para enfrentar a mudança climática. Resolver este problema pode ajudar a determinar se o uso de energia solar residencial é rápida e amplamente adotado.

“Houve muito poucas histórias de sucesso”, disse Vikram Aggarwal, fundador e executivo-chefe da EnergySage, que ajuda os consumidores a comparar instaladores solares. “Praticamente todos que tentaram falharam. A estrada está cheia de cadáveres. ”

Sunrun e Sunnova

Sunrun e Sunnova, duas das maiores empresas solares domésticas dos EUA, perderam US $ 500 milhões nos primeiros nove meses do ano, e suas operações e compras de sistemas solares coletivamente consumiram US $ 1,3 bilhão em dinheiro. As empresas e seus apoiadores de Wall Street dizem que as perdas estão ocorrendo porque as instalações solares estão crescendo rapidamente e exigem muito investimento inicial, e porque os investidores nas empresas podem usar as perdas para compensar suas obrigações fiscais. 

Ainda assim, a energia solar residencial é um negócio extremamente competitivo e caro, e Sunrun e Sunnova devem enfrentar centenas de rivais menores, muitos dos quais têm lucrado há anos. Por enquanto, os investidores de Wall Street estão aumentando as ações das empresas na crença de que as empresas de energia solar serão capazes de tomar empréstimos baratos e cobrir suas perdas e saídas de caixa por algum tempo. Eles também esperam que as vendas cresçam rapidamente à medida que os proprietários compram sistemas solares maiores e baterias domésticas para se protegerem de apagões e para fornecer energia a veículos elétricos. Os investidores também esperam que o próximo governo Biden faça mais para estimular o uso de energia renovável por meio de créditos fiscais e outros incentivos.

“Você sempre será negativo se estiver crescendo”, disse Lynn Jurich, presidente-executiva da Sunrun, em uma entrevista. A Sunrun adquiriu a Vivint, que foi a segunda maior instaladora solar residencial dos Estados Unidos, em um negócio anunciado em julho. Essa aquisição ajudou a elevar as ações da Sunrun em mais de 400% em 2020. As ações da Sunnova subiram mais de 300%.

O sucesso das duas empresas e do negócio de energia solar da Tesla, que já foi o principal instalador de energia solar residencial, vai além do mercado de ações. Se essas empresas crescerem e obtiverem o mesmo tipo de reconhecimento de nome que a Tesla fez por seus carros elétricos de luxo, ou a Amazon fez por suas compras online, elas poderiam ajudar a acelerar o abandono dos combustíveis fósseis.

As novas instalações solares domésticas, medidas por sua capacidade de energia, devem crescer 7 por cento este ano, apesar da pandemia de coronavírus, de acordo com a Solar Energy Industries Association e a Wood Mackenzie, uma empresa de pesquisa e consultoria americana. A Wood Mackenzie espera um forte crescimento nos próximos cinco anos.

“Estamos tendo discussões como equipe de gestão sobre quanto crescimento podemos suportar”, disse W. John Berger, presidente-executivo da Sunnova, em uma entrevista. “Vou resolver esse problema em qualquer dia da semana, porque também tive o outro problema”, acrescentou.

Negócio fácil?

Mas, apesar de todo esse otimismo, a instalação de energia solar em residências claramente nos EUA não é um negócio fácil. As empresas solares que crescem muito rápido costumam ter dificuldades, como a SolarCity fazia antes da Tesla adquiri-la em 2016. Muitas outras buscaram proteção contra falência ou fecharam as portas nos últimos anos.

Dezenas de empresas como a SunEdison, que tentou adquirir a Vivint em 2016, cresceu incrivelmente rápido e tropeçou abruptamente. A SunEdison pediu proteção contra falência naquele mesmo ano. Centenas de pequenos negócios solares residenciais também faliram, de acordo com EnergySage.

Não está claro se faz sentido do ponto de vista econômico o setor de energia solar ser dominado por operadoras nacionais como a Sunrun e a Sunnova. Centenas de pequenos instaladores nos Estados Unidos já descobriram como ganhar dinheiro com o que eles descrevem como o tipo de negócio de reforma residencial que as empresas locais geralmente dominam. “Solar é uma espécie de tecnologia mágica e é muito atraente, e todo mundo quer pensar que é diferente de tudo ”, disse TR Ludwig, um dos fundadores da Brooklyn SolarWorks e ex-funcionário da Sunrun. “Mas, além do financiamento, é mesmo uma obra de construção.”

O Sr. Ludwig afirma que o negócio de energia solar nos Estados Unidos é mais parecido com o negócio de aquecimento, ventilação e ar condicionado, que é formado por empresas locais instalando e fazendo manutenção de produtos feitos por fabricantes nacionais ou globais.

“Como uma pequena empresa, você tem que lucrar – você não pode ir aos mercados para obter capital como as grandes empresas podem”, disse Stephen Irvin, executivo-chefe da Amicus Solar Collective, que ajuda a Brooklyn SolarWorks e outros pequenos instaladores a comprar painéis. 

O que os analistas dizem?

Mas os analistas de Wall Street afirmam que a capacidade de Sunrun e Sunnova de tomar muito dinheiro emprestado deve permitir que eles ofereçam financiamento mais barato e potencialmente obtenham lucros maiores.

“O tamanho se torna uma barreira para a entrada de outras pessoas”, disse Sophie Karp, analista da KeyBanc Capital Markets.

Analistas de Wall Street disseram que a contabilidade das empresas pode subestimar a lucratividade. Como os proprietários de casas que compram painéis solares, os investidores podem obter vantagens fiscais. Os investidores nos negócios da Sunrun, por exemplo, podem usar as perdas para reduzir suas contas fiscais. E quando as perdas suportadas pelos investidores são excluídas, o prejuízo da empresa é muito menor.

Os analistas também dizem que os negócios de Sunrun e Sunnova serão lucrativos com o tempo. Eles cobram dos clientes mensalmente para alugar sistemas solares ou comprar a eletricidade gerada por esses sistemas. A ideia é que ao longo da vida de um sistema – cerca de 25 anos – as empresas ganharão muito mais em mensalidades do que gastam instalando painéis e baterias, que costumam comprar de fábricas na Ásia.

“Há um bom negócio aqui”, disse Joseph Osha, analista de pesquisa de ações da JMP Securities. “As finanças são tremendamente complexas.”

Redução de custos

O que não está em discussão é que o interesse pela energia solar parece estar crescendo, em parte por causa das forças desencadeadas pela pandemia. Como as pessoas passam mais tempo em casa, alguns perceberam que os painéis solares poderiam ajudá-los a reduzir os custos mensais de energia, protegendo-os contra apagões. Incêndios florestais recentes no oeste e uma temporada recorde de furacões no leste aumentaram o interesse em sistemas solares e de bateria.

Além disso, os executivos da energia solar esperam que o presidente eleito Joseph R. Biden Jr. pressione por uma extensão dos subsídios, como o crédito fiscal federal que termina em 31 de dezembro de 2023.

A Solar Energy Industries Association está pressionando o novo governo a fornecer o mesmo benefício para a energia solar residencial e para a energia solar em larga escala, o que permitiria um crédito tributário contínuo de 10 por cento após o término dos subsídios atuais. A associação também quer um crédito fiscal para armazenamento de energia.

Funcionários da indústria também argumentam que estão trabalhando duro para reduzir despesas, de modo que possam estourar ainda mais. Os sistemas solares normalmente custam duas ou três vezes mais nos Estados Unidos do que em outras nações industrializadas como a Austrália, em parte porque as empresas americanas gastam mais tempo e dinheiro na obtenção de licenças de construção e em marketing.

Pandemia

A pandemia parece ter aliviado outra grande preocupação – que, em uma recessão, muitos clientes de energia solar parariam de fazer pagamentos. Não houve um aumento na inadimplência este ano, provavelmente porque a maioria dos proprietários que instalam os painéis estão relativamente bem e não foram atingidos duramente. “Agora, vivemos um inferno de uma recessão – e o desempenho de pagamento foi fenomenal”, disse o Sr. Berger, o executivo-chefe da Sunnova. “O mercado está digerindo isso e dizendo,‘ Uau, isso é muito menos arriscado do que pensávamos. ’”

Organizações da indústria solar como Rewiring America, um grupo de engenheiros, empresários e voluntários que trabalham para lidar com a mudança climática, estimam que uma família americana típica poderia economizar até US $ 2.000 por ano em custos de energia, optando pela energia solar.

Essa economia, é claro, viria às custas das concessionárias de energia, muitas das quais buscaram desacelerar ou interromper o crescimento da energia solar nos telhados.

O setor de serviços públicos tem buscado reverter os regulamentos e leis estaduais que permitem que os proprietários de casas vendam o excesso de eletricidade de sistemas solares de telhado para a rede, incluindo na Califórnia, o estado que mais depende de painéis solares. Sunrun, Sunnova e outras empresas de energia solar estão lutando para manter as políticas em vigor. Ao contrário dos EUA, aqui no Brasil, a energia solar residencial vai muito bem.

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